Nuova specie umana scoperta in Sudafrica

Lo hanno ribattezzato “Homo Naledi”. La rivoluzionaria scoperta è stata annunciata dall’Università di Witwatersrand, in collaborazione con National Geographic e pubblicata in due articoli dalla rivista Elife (http://elifesciences.org/content/4/e09560)

La scoperta proviene da uno dei siti africani che finora ha riservato già grandi sorprese in passato; si tratta di un sistema di caverne in Sudafrica e ribattezzato “Rising star”, situato presso il Cradle of Humankind World Heritage Site. Questa specie presenta un tratto unico, che credevamo appartenesse solo a fasi più recenti della nostra storia e al genere Homo. Sembra infatti che disponesse deliberatamente i suoi morti in camere separate ed isolate.

Homo nalediIl primo esemplare di H. Naledi è stato trovato due anni fa da alcuni speleologi dilettanti durante l’esplorazione del sistema di grotte conosciuto come “Rising Star”. Da questo episodio ne è derivata una spedizione, partita nel novembre 2013, con un’ esplorazione di 21 giorni e che ha coinvolto un team di 60 scienziati e speleologi volontari. In attesa di recuperare anche un solo scheletro, in soli tre giorni il team aveva già capito di trovarsi di fronte a  “qualcosa di diverso e straordinario”, così come ha detto il capo della ricerca Lee Berger in una conferenza stampa.

Sono stati recuperati oltre 1500 frammenti ossei, appartenuti a 15 individui; la specie è stata chiamata così in onore della camera in cui erano contenuti i suoi resti: Naledi significa infatti “stella” nella lingua sudafricana Sesotho. “Il pavimento è praticamente fatto di ossa di queste persone”, ha aggiunto Berger, sottolineando la possibilità di continuare la ricerca e di eseguire nuovi ritrovamenti. Gli esemplari sembrano inoltre esser vissuti tra i due e i tre milioni di anni fa.

La specie pare essere un meraviglioso mix di entrambe le caratteristiche primitive umane. Un ominide eccezionalmente alto, H. Naledi, bipede si attestava a circa 150 centimetri  ed era tipicamente snello, con potenti giunti muscolosi. Le sue proporzioni umane e le gambe lunghe suggeriscono un basso peso (circa 45 chilogrammi)

Per quanto fosse alta questa specie, i membri avevano una testa sorprendentemente piccola. Così piccola che il loro cervello era piccolo come quello del più piccolo australopiteco, un gruppo di ominidi estinti in precedenza, con il cervello delle femmine solo leggermente più grande di quello degli scimpanzé (450-550 centimetri cubici). C’era solo una piccola discrepanza tra maschi e femmine, non solo in termini di dimensioni del cervello, ma in tutto il corpo. In realtà, tutte le persone erano molto simili, era come se si stesse guardando coppie di gemelli umani identici, ha detto Berger. Di conseguenza, si ritiene che gli individui fossero probabilmente strettamente correlati, forse una famiglia multi-generazionale.

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Parziale ricostruzione del cranio, University of Witwatersrand. Credit: Justine Alford

è  notevole anche come la specie sembri una transizione nelle sue caratteristiche, dal primitivo al moderno, come ci si sposta verso il basso e gli arti. La parte superiore degli arti – bacino e delle spalle – sono primitivi, come il suo nucleo a forma di cono, ma culminano nelle estremità in maniera sorprendentemente simile agli umani. La mano è quasi interamente simile a quella umana, fatta eccezione per le dita molto curve: perfette se si sta cercando “aderenza”. Le loro spalle erano in grado di ruotare di più delle nostre, suggerendo che potessero arrampicarsi. E i piedi erano indistinguibili dai nostri, facendo contatto con il terreno in un modo simile.

Come ha fatto questo insieme di individui ad arrivare in questa grotta buia, isolata ed estremamente difficile da accedere? Dire che sia difficile non è un eufemismo: una delle fessure più strette era meno di 17,5 centimetri di larghezza, e per quanto si sa, non c’erano altri ingressi della camera. Così poco accogliente che nessun’altra specie è stata trovata qui, a parte qualche osso di roditore ed uccello

tutti gli scenari sono probabili, come la morte di massa, trasporto via acqua e predazione, il team è stato lasciato con l’incertezza: questa specie era stata deliberatamente, ripetutamente smaltita dei suoi morti in una zona protetta, lontano dall’ambiente esterno. Prima d’ora, abbiamo pensato che era una caratteristica specifica per l’uomo moderno.

“Che cosa significa questo per noi?» Riflette Berger. “Abbiamo ereditato questa caratteristica, è sempre stata nel nostro lignaggio, o l’hanno inventata?” E per una specie con un cervello così piccolo, la seconda possibilità è da capogiro.

Naturalmente, le domande non finiscono qui. La camera era nel buio più totale. Come hanno fatto le persone a camminare intorno a queste sottili, gallerie frastagliate?

“E ‘una coincidenza che la prima prova del fuoco controllato si trovi a soli 800 metri di distanza?» Domanda Berger, riferendosi al vicino patrimonio nazionale di Swartkrans. “E ‘speculazione … Ma gli animali non vanno nel buio.”

A parte l’evidenza della sepoltura rituale, che altro sappiamo del loro comportamento? «Niente», dice Berger intervistato da IFLScience. “Siamo in grado di dedurre dai loro corpi che sono escursionisti a lunga distanza, ancora una volta un qualcosa di quasi unico per l’uomo. Ed è abbastanza chiaro da quelle dita che stanno salendo, ma non sappiamo cosa stiano salendo. Questa non è una mano da tree climbing “.

fonte: http://www.iflscience.com/editors-blog/newly-discovered-human-ancestor-likely-ritualistically-disposed-its-dead

http://www.wits.ac.za/

Traduzione di Stefano B.

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